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健康新知第9期:人老后大脑变化影响决策力

  一个人在陌生场景中作出决定的能力,会随着年龄的增大而弱化。4月11日出版的学术期刊《神经科学杂志》刊登的最新研究指出,这种现象是由于人逐渐衰老,大脑发生改变,脑白质(brain's white matter)逐渐减少所导致的。[专题:人老后大脑变化影响决策力]

  白质是中枢神经系统的一种重要成分,主要由看上去像是电缆一样的被髓鞘包覆著的神经轴突组成。白质几乎填满半个大脑,它控制着神经元共享的讯号,协调脑区之间的正常运作。

  主持此项研究的是格莱格雷·山姆尼兹·拉金博士(Gregory Samanez Larkin,Ph.D.)。拉金是美国范德堡大学心理学系博士后研究员,并为田纳西州纳什维尔影像科学研究所工作。

  他让25名年龄在21岁到85岁的人参与一个投资实验。实验很简单,只需要根据主持人描述的市场情况作出低买高卖的投资决策。随后,研究者利用核磁共振成像技术对各人脑部进行扫描。

  研究者介绍,人在作出决策的过程中,大脑的两条通道非常重要。这两条通道的一头都连接着内侧前额叶皮质,另一头则分别连接着丘脑和腹侧纹状体。

  其中内侧前额叶皮质涉及到决策的制定,腹侧纹状体则涉及到产生行为的情绪和动机,而丘脑则是大脑内重要的信息中转中心。

  每一个决策的制定,都会经历这么一个过程:神经信号先到达丘脑,然后经通道到达内侧前额叶皮质,再经另一条通道到达腹侧纹状体。

  在投资试验中,研究者发现,年纪越大的人更容易做出一些不理性的决定,也就是说,作出正确决策的能力减弱。而更深入的研究显示,人的决策能力随着年龄增大而弱化的现象,正是于与这两条通道中的白质的减少有关。

  “决策力的减弱与白质的完整性有关,这一实验结果表明,也许我们会有办法阻止决策力的降低。”拉金说到,“有不少过往研究显示,白质神经连接可以通过一些认知训练来强化。”

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