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美《新闻周刊》 如何真正让人聪明

  最新一期的美国《新闻周刊》于2011年1月1日正式出刊,本期封面文章标题为“如何真正让人聪明”。文章作者认为,传说中的食用各种蓝莓(Blueberries),玩填字游戏的方法并不能提升人的智力。随着神经系统科学家(neuroscientist)在智力形成机理上的执着努力,他们最终会找出是哪些因素在起作用,以及它们之间相互作用的机理。

  若科学家们能像了解肌肉产生力量的机制那样了解智力形成的机制,那怕是了解一半,那么,探索改善人类大脑的方式会变得相当容易。如果人们在脑神经上有像举重锻炼能够增加力量类似的科学解读,即化学和电信号增加了肌细胞内部纤维组织的数量,那么,人类就可以按此方式改善大脑。

  人们不应轻信所谓的,如果让大脑利用脑力训练网站提供的训练术,或沉思冥想,食用蓝莓、咀嚼口香糖或有众多朋友就能改善大脑能力,人就会变得更聪明,这些说法很有创造性。

  令神经系统科学家至今不解的是,认知机理(mechanisms of cognition)是怎样让愚笨和聪明大脑之间出现实质性的差别,如何能让前者变得更像后者。无论是否有脑力贫瘠问题,人们现在都能找到大量咨询建议。但这种做法有很多问题。其中很多建议来自观察性研究(observational study),这类研究让参与者解释一些难题并提出问题。但这些人在某种程度上未必就一定比未参加研究者更聪明。

  由于并不了解认知增强(cognitive enhancement)的工作机理,人们会轻信一些似是而非的建议。这是由于没有任何宣称在实验中解决难题,会让人变得更聪明的研究结果具备能够解释的通的机制。布朗大学医学院的神经系统科学家PeterSnyder认为,人们在新闻中看到了太多的快速增强认知的丑陋消息,但经得起时间考验的、设计严谨的研究近乎没有。这方面的研究仍处在最初开拓阶段。

  美国国立卫生研究院(National Institutes of Health,NIH)2010年对各类宣称能维护和改善认知功能(cognitive function)的方法所做的评价表明,众多声称可增强认知的胸有成竹的研究成果是多么的粗糙。维他命B6、B12和维他命E;β-胡萝卜素;叶酸(folic acid),以及称之为黄酮类物质(Flavonoid)的花里胡哨的抗氧化剂都是失败之举。酒精、欧米伽3s(海鱼中脂肪酸),以及发展大范围社交网的作用也微不足道。

  观察性研究还认为,地中海沿岸的饮食方式与较低认知力下降的风险有一定关系,但此结论一直无法得到更严谨、随机控制的(randomized controlled)研究的确认。无人了解这种饮食方式的受益,究竟来自食物中包含的成份(橄榄油、鱼、蔬菜和红酒等),还是其中缺省了相关内容(红肉、精制糖和奶制品脂肪等)。他汀类药物(statins)毫无作用,雌激素(estrogen)或非甾体抗炎药(Nonsteroidal Antiinflammatory Drugs,NSAIDs,即阿司匹林、异丁苯丙酸)也无效果。

  人们应对以通过增加脑供血量的办法承诺让人变得更聪明的锻炼持怀疑态度,况且普通人也绝不会存在这类制约性因素。人们的确能看到不少言之凿凿地确信可通过大量外部介入的办法来提高智力的研究结论,但至今尚无任何一个研究的结论会是正确的。只有像NIH那样通过全面评价各类研究的证据,人们才能看到真实的一幕。

  然而,探索增强认知能力的有效方法并非毫无期望。神经系统科学(neuroscience)的突飞猛进正在缓慢地揭示认知机理。德州大学西南医疗中心的研究者James Bibb称,迄今为止,人们已累积了足够多的,有关认知机理,神经末梢和神经回路(synaptic and circuit)在认知过程中起作用大小的分子基础(molecular underpinnings)的知识。哥伦比亚大学的神经系统科学家Yaakov Stern称,更高的认知能力来自更多的神经细胞,更丰富的神经连接,更高程度的神经形成,以及提高起到刺激生产神经细胞和神经连接作用的脑源性神经营养因子(brain-derived neurotrophicfactor,BDNF)这类化合物的产生。脑神经形成和丰富的神经连接能增强学习、记忆、推理和创造性。Stern的研究结果表明,一些在特定工作中表现优异者,其脑神经回路的效率往往更高,认知能力也更强,更具灵活性。

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