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高速公路增加儿童孤独症患病风险

  美国著名学术期刊《环境与健康展望》(EHP)12月中刊登了一项研究结果,将儿童患孤独症的风险,和母亲孕期所住地段联系起来:如果孕期住在高速公路附近,或儿童是在高速公路附近的房屋里出生,那么这些孩子得孤独症的风险,将比其他孩子高出一倍。

  尽管是世界上患病人数增长最快的疾病之一,并且首当其冲的是儿童,但了解孤独症的人并不多。在大多数人印象中,孤独症患者或者就像达斯汀·霍夫曼饰演的“雨人”,有着语言和沟通方面的障碍,另一方面却具有超人天赋。但在真正世界里,孤独症患者往往会被看作是智力低下的,与周围人格格不入。

  没人了解是什么诱发了孤独症,即使处于领域最前沿的研究者,也从未找到最直接诱因。在以往进展中,研究者获得的结论是,有一种基因显然和孤独症有关,但全球有1/3人口携带这种基因,并不是所有人都患上孤独症。这种儿童精神疾病的发作,被确定和环境影响有关。

  在EHP上刊登的研究结果,至少证明了一种确定的关联。在12月18日的“孤独症时代”网站上,这篇论文被着重推荐,栏目编辑在编者按中不无遗憾地写道,“我曾经住在俄亥俄州的一条高速公路主干道旁。在我怀孕的时候,我住的地方离高速路很近。如果你能在高速路边停车,你就会看到我在厨房里的一切活动。” 她有个小孩也是位孤独症患者。

  有问题的高速公路

  一开始,研究方向并没有直接指向高速公路。

  附属于洛杉矶塞班儿童医院的研究所承担了这项研究,他们一共找来563个孩子参加这项调查研究。这些孩子年龄全都在2岁到5岁之间,其中304个孩子是确诊患上孤独症的,另外259个孩子是健康的。

  这些孩子主要来自3个城市,洛杉矶、旧金山和萨克拉曼多,都是加利福尼亚繁华的中心城市。研究者观察了这563个孩子出生环境的微妙差异。

  需要考查的“变量”有很多,但研究者的目标,主要还是锁定在孤独症患者的外在环境。

  塞班儿童医院的研究者“采访”了这563个孩子的家庭,事无巨细地记录了和他们“被孕育”过程有关的一切,比如母亲怀孕的年龄、父母受教育的程度,以及他们是否吸烟。结果却是,健康的孩子和患有孤独症的孩子,父母状况可能相差无几。

  最终,孤独症患儿的最大共性被锁定在他们的家庭住址上。在304名患儿中,有10%的孩子在出生时,都居住在距离高速公路1000英尺的地方,也就是大约300米开外。突出的共性让研究者得出结论:这些家住高速路附近的孩子,罹患孤独症的几率,比住得远的孩子高出一倍多。

  一开始,研究人员认为,是些具体的原因,导致高速公路和儿童孤独症的发作有了关联,比如空气污染,或噪音。高速公路只不过是放大了一些不良影响,如此而已。

  但接下去的调查,让研究者感觉事实并非如此。研究所特意挑出那些居住在闹市的孩子,有孤独症患儿,也有健康的。通过对他们出生环境的分析,研究者发现,即使是住在市中心车流最密集的街道旁边,或是空气质量同样很糟糕的地方,孤独症患儿的比例,也远远小于住在高速公路附近的。

  更早发现,更早介入

  到底是什么原因,导致高速公路看起来是一个孤独症发作的“理想环境”?塞班儿童医院研究所的研究者,实际上并没有找出某个确切的因素。

  “有可能跟某种特别的化学物质分布有关。”希瑟·福尔克说,“可能是在高速路附近,各种不良影响组合成某种环境,令孤独症的发作有了陡然增加的趋势。”希瑟是塞班儿童医院研究所的研究者之一,也是论文的第一作者。

  “我们做这项研究,不是说要把充满空气污染或交通噪音的高速公路归结为引发孤独症的原因,但是这的确和孤独症病例增加有重要关联。”

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