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NASA发现“外星细菌”生物教科书需重写

  第七元素 剧毒元素砷也能培育生命 NASA发现“外星细菌”

  专家:外星人构成元素未必和地球人一样

  科学界以往认为生命由碳、氢、氮、氧、磷和硫六种元素构成,但美国研究人员2日宣布,在加利福尼亚州东部莫诺湖找到一种“外星细菌”。这种微生物能够在有毒化学物质砷当中生存。

  研究人员称,“外星细菌”有着超乎想象的适应能力,这将极大提高人类在外星球上找到生命的可能性,拓宽了在宇宙中寻找外星生命的范围。

  传统观念

  生命中的六种元素

  目前地球上所有“已知”物种主要是由6种元素构成:碳、氢、氮、氧、磷和硫。它们是构建DNA分子、蛋白质和脂肪的基本性物质。磷元素在细胞中起着极为重要的作用,包括维持遗传物质DNA和RNA的骨架、参与形成细胞膜、以三磷酸腺苷(ATP)分子的形式输送能量等。

  新发现

  第七元素——砷

  砷是一种有毒物质,三氧化二砷就是俗称的砒霜。在加利福尼亚州东部莫诺湖里,砷的含量非常高,根据以往人们的常识判断,在这样的环境中不可能有生物的存在。

  以剧毒为食

  放射线也奈它不了

  前亚利桑那州立大学地球和空间探索学院博士后沃尔夫-西蒙在美国国家航空航天局(NASA)新闻发布会上说,他们在莫诺湖发现的细菌“GFAJ-1”不仅能像地球上的普通生命一样以生命六元素为基础而生存,还能“以砷代磷”,完全依赖剧毒的砷元素存活。

  “GFAJ-1”是该湖中生长得最好的细菌。科学家将其带回实验室,放在不同的环境中培养,发现其在多砷环境中的“个头”比在多磷环境中大60%。当研究人员将磷完全去掉,换成砷,这些细菌还可以继续生长。

  在放射性环境中,砷原子在“GFAJ-1”的DNA中甚至占据着重要位置。

  为寻找外星人提供新参考依据

  天体生物学家帕米拉·康拉德3日指出,一直以来,人类都在火星和土卫六“提坦”上寻找以生命构成六要素为基础的外星生命,但既然现在地球上都找到了“GFAJ-1”这种非比寻常的生命,科学家从今往后应该充分发挥想象力,不要再拘泥于那些现有生命构成的条件。

  譬如在“提坦”上,其零下179摄氏度的极寒环境显然不适合“磷基”生命生存,但是“砷基”生命就能适应。

  中国科学院紫金山天文台研究员、行星天文学家王思潮说,“外星人不一定和我们地球生命一样由碳等六大元素构成,现在不能武断地说,哪个行星上缺少了什么元素就一定没有生命存在”。

  这一发现令所有生物教科书重写

  2006年在美国亚利桑那州召开的一个外星生命讨论会上,沃尔夫-西蒙曾暗示,“以砷代磷”的生命是有可能存在的。为寻找到这种生物,沃尔夫-西蒙从加州莫诺湖湖底提取了富含砷的土壤,并最终发现了“GFAJ-1”。这一发现将彻底改写所有生物教科书中有关生命的理论。

  在元素周期表中,砷排在磷下方,两者属于同族,化学性质相似。事实上,砷对多数生物有毒正是因为这一点,它能够“劫持”磷参与的生化反应,制造混乱。此前曾经发现有微生物能够利用砷化合物来进行光合作用,但这是头一次发现直接用砷来构成生命基本分子的生物。

  关于元素的电影

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