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长生不老药或让人活800岁

  西欧一家非主流报纸日前发布消息说,俄罗斯科学家已经搞出了“长生不老药”,并可在两年内将该药投入市场。关于“长生不老药”该报道是这样解释的:莫斯科大学的科学家研制出一种抗氧化剂,这种“新药”能够有效抑制氧对人体的有害影响。

  医学家们早就知道,人体中的氧几乎都会转变成水,其中只有1%有可能变成超氧化物并转化为有毒物质。抗氧化剂就是用来阻止氧向有害物转化的药品。然而,国际老年病学研究领域的权威人士早就指出,临床试验和多年的实践表明,现有的各类抗氧化剂并不能降低年龄增长对人体细胞产生的影响,因而也就不能达到延缓衰老的目的。但“长生不老药”的发明者却坚称,他们研制的这种抗氧化剂不仅可以延长人的寿命,还能使人一直保持年轻、健康的状态。报道说,目前该药已经在动物实验中取得成功,眼下正准备进行人体实验,并可望在两年内走进药房。这消息听起来够振奋人心的,但靠不靠谱呢?服用一粒药丸,就能建康长寿——这是科学,还是神话?

  你能活到800岁吗

  莫斯科国立大学物理化学生物学研究所所长斯库拉乔夫院士和英国剑桥大学的遗传学家格雷教授都认为,人的寿命可以长达800至1000岁甚至更长。几年前,由于获得了俄罗斯铝业大王杰里帕斯科的巨额资助,斯库拉乔夫院士开始在其领导的研究所内展开“长生不老药”的研制工作。目前,斯库拉乔夫院士领导的研究小组已经研发出了一种“能量强大的抗氧化剂”。这个被命名为“斯库拉乔夫离子”的氧化剂据说可以真正阻止人的衰老。斯库拉乔夫院士认为:衰老是病,它像心肌梗死和癌症一样是可治的。衰老和死亡是自然界赋予基因的一种程序。氧在这一程序中发挥着至关重要的作用。氧既可以使细胞获得能量,也可以破坏细胞内的基因。斯库拉乔夫的研究小组合成出一种强阻氧化剂,可以阻止氧深入细胞内部,防止细胞受到氧原子团的伤害,从而阻止自然界固有的自愿死亡机制发挥作用。目前世界上有几十家研究机构正在进行“超级氧化剂”方面的研究,但是,很多科学家却并不赞同斯库拉乔夫的学说,他们认为细胞的自愿死亡机制也可能并不是决定寿命长短的决定性因素。

  不过,多数科学家仍然认为,人类阻止自身衰老的努力正在取得成效。抗衰老学家们指出,发达国家的平均寿命目前可以达到112岁。因为,所有的条件已经具备了:当代医学的发展和最新的基因工程研究成果使人类完全可以实现修复人体器官的梦想。医生可以将坏掉的器官修好或者换掉。参加牛津大学国际老年病和长寿会议的专家一致认为,这不过是一个开始,更值得期盼的时刻即将来到。美国密歇根大学的米勒教授认为,人类的平均寿命至少可以在现有基础上增加40%。他之所以得出这个结论,是因为在与人类基因代码大体相同的大鼠和小鼠身上进行的一系列实验表明,这样的诊断很可能是正确的。不过是限制了小鼠体内的热量,米勒就能使其预期寿命明显增加。如果同样的生物规律可以适用于人类,那么人类的平均寿命就能达到112岁。

  剑桥大学的老年医学专家奥布里德·格雷认为,医生们要做的只不过是对人体进行定期的“技术保养”和更换失效器官罢了。不少科学家接受和支持格雷教授的说法,他们相信,基因治疗、干细胞治疗和其他生物技术将会把不可避免的死亡推迟30至40年。在此期间,科学将不断创新,以便为人类提供下一个“宽限期”。

  传统医学认为,人从出生时起,体内就有一定的“投入限制”,也就是对生命周期的限制。然而时至今日,这种教条的理论已经过时了,需要重新对其进行验证和思考。许多严肃的科学家们相信,新的医疗技术虽然不能取消这一限制,至少可以将生命周期不断延长。

  抗衰老是门大学问

  从远古时起,人类就不断寻找长生不老的秘方。大约在一百年前,出现了一门特殊的学科:老年病学。它从各个方面研究人类的衰老问题,寻求衰老的原因和阻止衰老的方法。时至今日,抗衰老研究已经是各国政府大力支持的一门重要学科。

  科学家至今没有真正解开生命衰老的秘密,但已经建立了很多理论学说。一些理论相互印证,一些却相互矛盾。正是有了这些研究,人类才有机会渐渐接近阻止衰老的目标。

  多数老年病学者认为,衰老是一个由基因编码的程序。很多研究也证明了这一理论。例如,竹子在15至20年间快速成长,毫无衰老问题。但是,一到其种子成熟,在几天之内就会枯萎和死亡,一种说法是为了给自己的后代“腾出地方”。据说,鲑鱼也是这样,产卵之后快速衰老并在一、两个月内死亡。但当它的鳃上有双壳类珍珠幼虫寄生时,鲑鱼的寿命延长了30倍。科学家进行了一项类似的试验:墨西哥龙舌兰寿命一般只有10年,在其生命的最后一年,人们将它的新茎统统割掉,再长出嫩芽就再次割掉。结果这棵龙舌兰的寿命竟然长达百年以上。

  老年病学家认为,基因程序会让人衰老,任何生命机体内部显然都有其促成衰老和死亡的程序。生物必需选择衰老和死亡,因为唯其如此,才能为下一代生命体,为年轻、健康、朝气蓬勃的新生代留下生存之地和资源。但是,在一定条件下,延长青春和生命是完全可能的。

  抗衰老学家指出,了解机体老化仅仅是问题的一半。科学家想要搞清楚,所谓的“老化机制”是如何被利用的。在这方面,已经出现了很多研究成果。一些理论认为,衰老是我们身体里的蛋白质受损。而蛋白质在糖基化过程中的“变坏”则是衰老的根本原因。皮肤、肌肉、肺、血管等器官的蛋白质都会在糖基化的过程中受到伤害。糖基化也在细胞中形成了自由基群,而自由基群进一步损毁蛋白质、脂类和核酸。其结果是整个机体陷入所谓的氧化应激状态,促成了衰老和疾病。研究表明,在自由基群的影响下,蛋白质糖基化进程加快了速度。事实证明,这两种化学反应“相依为命”共存共生。到目前为止,科学家们还没有确定,哪个是始做俑者。

  但是,也有不少科学家并不赞同自由基衰老理论和蛋白质糖基化理论。他们的一些论点听起来也很有说服力。他们会质疑说,如果上述这两种理论是正确的,那么为什么使用抗氧化剂不能带来足够大的效果?

  近几十年来,随着现代遗传学、分子生物学、细胞生物学和分子免疫学等边缘学科的飞速发展,人们对衰老的机理有了更多更深的认识,除了上面谈到的两种理论之外,还有端粒、免疫、神经内分泌、基因调控、DNA损伤修复等30多种学说。但是,无论哪种理论,都没有得到科学界的一致认可。也就是说,科学家们至今仍旧无法确认,哪种学说找准了衰老的真正起因,哪种理论能成为抗衰之路的明灯。

  长寿带来的忧虑

  如果说人类能活到1000岁的理论不过是虚无飘渺的未来的话,那么发达国家平均寿命逐渐增加却已是摆在眼前的真实事情了。然而,与此同时,长寿命带来的社会和经济问题也随之产生。人口老龄化严重,日益增加的医疗费用,养老保险发出的危机警报——这还不过是平均寿命增加在威胁世界经济发展方面最表层的问题。哈佛大学从事年龄社会政策问题研究的霍奇博士称:“平均寿命将迅速上升,而我们却并未做好准备,现行政策很快将会失效。”

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