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美国研制百分之百“抗疟蚊” 希望斩断疟疾传播

  美国亚利桑那大学研究人员运用分子生物技术“改造”出一种能百分之百抗疟原虫的蚊子。研究人员希望有一天把这些蚊子放归自然,让它们与普通蚊子交配繁衍,从而彻底斩断疟疾传播途径。

  这一研究报告由最新一期《公共科学图书馆病原卷》发表。

  ■研究

  疟疾由疟原虫引起,疟原虫主要靠蚊子叮咬传播。疟原虫通常在蚊子内脏中生长,虽然它们大多数会被蚊子的免疫系统消灭,但仍会有少部分能侥幸“逃生”,并最终进入蚊子的唾液腺,随着蚊子叮咬进入人体,传播疟疾。

  蚊子每次叮咬人时,大约会向人体内“注入”40只疟原虫。在众多种类的蚊子中,按蚊是疟原虫的最主要宿主。

  先前有研究显示,一种名为Akt的基因能够影响蚊子的寿命、免疫系统和消化功能,因此,它也可能影响疟原虫在蚊子体内的生长过程。亚利桑那大学研究人员基于此展开实验。

  他们把Akt基因注入按蚊的卵,这样孵化出来的蚊子就携带这一基因,并可能遗传给下一代。

  ■惊喜

  “我们原本以为只能看到蚊子的生长速度、寿命以及它对疟原虫的易感度有变化,”美国广播公司17日引述研究负责人迈克尔·里尔的话报道。

  不过,研究人员惊奇地发现,这些蚊子体内完全没有疟原虫,也就不会向被它们叮咬过的动物传播。

  “我们对它(Akt基因)的效果感到惊讶,”里尔说,“看到这种方法能彻底阻断感染过程,这感觉真好……这是我们第一次完全阻止疟原虫在蚊子体内发育。”

  不过,研究人员坦承,尚未弄清Akt的基因的“起效原理”。

  研究人员还发现,“老”蚊子身上有疟原虫的可能性更高,携带Akt基因的蚊子寿命更短。

  ■曙光

  统计数字显示,全球每年有2.5亿人感染疟原虫,100万人死于疟疾,其中大部分集中在撒哈拉以南非洲地区。

  “抗疟蚊”问世似乎给人类彻底消灭疟疾带来一线曙光。不过,里尔说,让这种蚊子进入自然界仍然需要很长时间,“这么做以前,我们得保证抗疟蚊与一般蚊子相比,具有明显的生存优势”,“至少十年后,我们才能真正把这些经过基因技术‘改造’的蚊子放归大自然”。

  里尔表示,如何保证所有蚊子都能携带Akt基因是他们需要解决的重要课题之一。

  尽管如此,利物浦热带医学院疟疾研究专家加雷思·莱西特仍称赞说,里尔和同事们的发现具有重要意义,让人类向利用基因技术攻克疟疾又迈进一步。

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